Objets de Napoléon : pourquoi un tel engouement lors des ventes ?

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Aucun homme n’a connu dans l’histoire moderne une gloire semblable à celle de Napoléon 1er. Près de 200 ans après sa mort, l’Empereur des Français jouit toujours d’un fan-club de passionnés. N’importe quelle chemise ou boucle déchaîne les passions et fait monter les enchères qui peuvent s’envoler à des millions. Retour dans un marché actif, international et très prometteur.

Poussé par son art de la guerre et son ambition conquérante, Napoléon Bonaparte devient général à 24 ans, maître du pays à 30 ans, empereur à 35 ans et presque maître du monde à 40 ans. Doté d’un certain art de la mise en scène, Napoléon donne à ses triomphes et à ses échecs une dimension épique. Le politicien français le plus connu à l’étranger est détient aujourd’hui les records de toutes les catégories du marché de la mémoire historique.

L’inventaire de la collection napoléonienne : l’art comme capital

En 1810, l’État français se lance dans le projet d’enregistrer systématiquement toutes les œuvres d’art qui ont été confisquées depuis la révolution à l’intérieur du pays, hors de France et déclarées bien national. L’étendue de cette collection d’objets de très grande qualité est accumulée dans les musées français depuis 1793 et dans l’ensemble de l’Europe. Dès lors, l’absence quasi totale de catalogues antérieurs a présenté un défi. L’inventaire des objets d’art de Napoléon bouleverse les formes de catalogage des collections d’art, et des inventaires des musées européens de cette époque. L’Inventaire Napoléon est extrêmement riche : c’est un instrument de description, de classification et de localisation de milliers d’œuvres d’art : 4400 tableaux, 1808 statues anciennes et 61 vases, plus de 6500 dessins et autres objets d’art enregistrés dans un total de 17 volumes folio. Par ailleurs, c’est aussi une liste d’actifs symboliques et financiers dans un contexte d’affirmation nationale. Les prix référencés comme des atouts financiers sont un miroir des valeurs historiques de ces objets d’art, et surtout ils portent l’art en tant que capital. 

Un engouement contemporain 

L’homme et l’époque fascinent : le marché est son reflet. Canne, tabatière, bague de fiançailles ou assiette, les effets personnels de l’Empereur sont aujourd’hui des reliques précieuses qui font tourner les têtes des nombreux collectionneurs. L’un des chapeaux de feutre légendaires de l’Empereur s’est vendu pour 1,5 million d’euros. Ce chapeau hautement symbolique dans l’imaginaire collectif a quintuplé son estimation. Le record du monde du souvenir de l’Empereur est détenu par l’épée portée par Bonaparte Premier Consul lors de la bataille de Marengo vendue en 2007 pour 4,8 millions €.

Comme alternative à se procurer les 20 chapeaux Bonaparte encore en circulation, le passionné d’histoire peut se rabattre sur des documents autographiés de l’Empereur. En effet, les lettres signées par Napoléon sont relativement nombreuses. Elles sont accessibles pour environ 1 000 à 1 500. euros. Pourtant, les lettres entièrement manuscrites de Bonaparte sont beaucoup plus rares, l’homme d’État dictait la plupart de ses écrits. Sur le marché, elles se vendent des dizaines, voire des centaines de milliers d’euros !

Sur le marché de l’art, Napoléon Bonaparte enveloppe ses proches de son aura comme Aiglon son fils ou Joséphine de Beauharnais sa première épouse et ses troupes dont l’équipement est également très recherché et à des prix plus raisonnables. Les armes, les uniformes, les médailles ou la correspondance sont particulièrement convoités. Le prix varie en fonction du grade du militaire et de la rareté de l’article. Il y a aussi parfois des objets plus inhabituels comme des boulets de canon d’un champ de bataille, des instruments de musique ou des étuis de cartes de visite.

Napoléon et son souvenir n’ont cessé d’animer les enchères. L’année 2021 marque les 200 ans de la mort de Napoléon. Cette période riche ne manquera pas de mettre un accent particulier sur ses années de règne, d’attirer l’intérêt des collectionneurs et même de créer de nouvelles passions !

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